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L'énergie à la vitesse de la technologie

Les combustibles fossiles sont vieux. Oui, le charbon, le pétrole et le gaz que nous brûlons chaque jour proviennent de la vie sur Terre qui a été lentement enterrée et modifiée chimiquement au cours de centaines de millions d'années. Mais la technologie que nous utilisons pour les graver est également ancienne. Ce que nous appelons généralement l'huile a été utilisé pour la première fois comme huile de lampe 10 ans avant qu'Abraham Lincoln ne soit élu président. Pour la distinguer de l'huile dérivée de la graisse de baleine qu'elle a remplacée, elle a été appelée huile de roche ou pétrole («petr» = roche «oleum» = huile). Plus que le mouvement environnemental de la fin du 20e siècle, le forage pétrolier au milieu du 19e siècle a sauvé les baleines. L'effondrement de l'industrie de la chasse à la baleine alors que les gens se tournaient vers du kérosène dérivé du pétrole moins cher pour éclairer leurs maisons signifiait qu'il restait en fait quelques baleines à sauver 100 ans plus tard!

Tout comme ce nouveau pétrole se répandait, la montée de l'électricité dans les années 1890 l'a presque tué. Une fois que les gens n'avaient plus à s'inquiéter de l'odeur et de la fumée du kérosène quand ils voulaient de la lumière (sans parler du risque d'incendie d'avoir des lampes qui brûlent partout dans votre maison), la demande de pétrole a chuté. Thomas Edison s'est vanté: «Nous rendrons l'électricité si bon marché que seuls les riches brûleront des bougies», puis a commencé à en faire une réalité.

Il y avait un problème avec l'électricité, cependant: vous ne pouviez pas l'utiliser pour alimenter quelque chose qui bougeait. Les batteries à l'époque étaient lourdes, des seaux remplis d'acide et personne n'avait beaucoup à utiliser pour un navire ou un train qui avait besoin d'un cordon d'alimentation. La vapeur a propulsé les personnes-déménageurs de l'époque, mais c'est l'adoption du moteur à combustion interne plus puissant - dans les navires, les trains, les voitures et éventuellement les avions - qui a assuré la survie de l'industrie pétrolière et continue de la soutenir aujourd'hui.

battery energy

Depuis plus d’un siècle, nous nous efforçons de tirer le meilleur parti du pétrole et des autres combustibles fossiles. Nous avons développé des produits pétroliers à plus haute énergie, comme le carburéacteur qui propulse nos avions modernes et le carburant de fusée à base de kérosène qui nous a propulsés sur la Lune. Même si la consommation moyenne de carburant de nos voitures n’est encore qu’à peine de 25 mi / gal, les moteurs modernes sont devenus exponentiellement plus puissants. Un moteur Toyota Camry 4 cylindres ordinaire développe plus de puissance (178) aujourd'hui que la Ford Mustang musclée V-8 1965 (164). Cette puissance supplémentaire dans les moteurs modernes n'est pas utilisée pour aller plus vite; il est utilisé pour déplacer des voitures beaucoup plus lourdes. Cette Mustang de 65 pouces ne pesait que 2 556 livres, tandis que le modèle 2015 inclinait la balance à 3 727 livres.

C'est la crise énergétique des années 1970 qui nous a fait chercher des alternatives aux énergies fossiles. Les premières cellules solaires et les éoliennes génératrices d'électricité sont apparues à cette époque, mais elles étaient terriblement inefficaces et coûteuses. Mais eux, et d'autres sources d'énergie renouvelables comme les piles à combustible à hydrogène, ont un avantage: ils sont jeunes.

La technologie évolue rapidement, mais les changements les plus rapides se produisent lorsque la technologie n'a que quelques années. Les frères Wright ont réalisé leur premier vol bref en 1903 et des avions propulsés par des moteurs à réaction sont arrivés 41 ans plus tard. Robert Goddard a développé la première fusée à propulsion liquide au monde en 1926 et la Saturn V à propulsion liquide (brûlant du kérosène hautement raffiné pour se libérer de la Terre et atteindre la Lune) a été lancée pour la première fois 37 ans plus tard.

Aujourd'hui, la technologie semble progresser plus rapidement que jamais auparavant. Des centaines de millions de personnes ont plus de puissance de calcul dans leurs poches que tous les ordinateurs utilisés pendant l'ensemble du programme Apollo réunis. Nous l'utilisons principalement pour vérifier nos messages, trouver des photos de chats et parfois parler aux gens. Et cette avancée technologique rapide a également rendu les ressources énergétiques renouvelables récemment développées beaucoup plus accessibles. Le prix des panneaux solaires continue de baisser précipitamment à mesure que la technologie pour les fabriquer devient plus rationalisée et plus efficace. Les éoliennes coûtent un dixième de ce qu'elles faisaient il y a à peine 35 ans.

Une fois que l'éclatement initial de l'innovation et de l'amélioration s'estompe, les technologies continuent de s'améliorer, mais les améliorations diminuent, devenant moins révolutionnaires et plus progressives. Les avions d'aujourd'hui sont plus économes en carburant, plus puissants et ont une plus grande autonomie, mais les bases du vol motorisé n'ont pas beaucoup changé depuis la construction du premier moteur à réaction. Et 50 ans plus tard, la Saturne V est (pour l'instant) la fusée la plus puissante du monde. Nous pouvons probablement tirer un peu plus d'efficacité de notre technologie des combustibles fossiles. Mais là où nous verrons une amélioration à pas de géant au cours des 50 prochaines années, ce sera dans les jeunes technologies, encore en développement, des énergies renouvelables.

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